Η καφεΐνη είναι μια άοσμη, ελαφρώς πικρή ουσία. Στη φυσική μορφή του καφέ, αποτελεί ένα φυσικό διεγερτικό που, μόλις καταναλωθεί, επιδρά άμεσα στο κεντρικό νευρικό σύστημα, και αποβάλλεται εξίσου γρήγορα από τον οργανισμό. Η μέθοδος απομάκρυνσης της καφεΐνης από τους πράσινους κόκκους του καφέ πριν το καβούρδισμα ονομάζεται αποκαφεϊνοποίηση.